Carbono: De las estrellas a la vida

Como el sexto elemento más abundante del universo, el carbono se forma en el vientre de las estrellas en una reacción llamada proceso de triple alfa, según el Swinburne Center for Astrophysics and Supercomputing.

el carbono de las estrellas

En las estrellas más antiguas que han quemado la mayor parte de su hidrógeno, el helio sobrante se acumula. Cada núcleo de helio tiene dos protones y dos neutrones. Bajo temperaturas muy calientes -más de 100,000,000 Kelvin (179,999,540.6 F) – los núcleos de helio comienzan a fusionarse, primero como pares en núcleos inestables de berilio de 4 protones, y eventualmente, a medida que suficientes núcleos de berilio parpadean en existencia, en un berilio más un helio. El resultado final: Átomos con seis protones y seis neutrones – carbono.

El carbono es un fabricante de patrones. Se puede unir a sí mismo, formando largas cadenas elásticas llamadas polímeros. También puede enlazarse con hasta otros cuatro átomos debido a su disposición de electrones. Los átomos están dispuestos como un núcleo rodeado por una nube de electrones, con electrones zinging alrededor a diferentes distancias del núcleo. Los químicos conciben estas distancias como conchas, y definen las propiedades de los átomos por lo que hay en cada concha, según la Universidad de California, Davis. El carbono tiene dos capas de electrones, la primera contiene dos electrones y la segunda cuatro de un total de ocho espacios posibles. Cuando los átomos se unen, comparten electrones en su capa más externa. El carbono tiene cuatro espacios vacíos en su cáscara exterior, lo que le permite unirse a otros cuatro átomos. (También puede unirse establemente a menos átomos formando enlaces dobles y triples.)

carbono estrellas

En otras palabras, el carbono tiene opciones. Y los usa: Se han descubierto casi 10 millones de compuestos de carbono, y los científicos estiman que el carbono es la piedra angular del 95 por ciento de los compuestos conocidos, según el sitio web Chemistry Expllained. La increíble capacidad del carbono para unirse a muchos otros elementos es una de las principales razones por las que es crucial para casi toda la vida.

El descubrimiento del carbono se pierde en la historia. El elemento era conocido por los humanos prehistóricos en forma de carbón. El carbono como carbón sigue siendo una fuente importante de combustible en todo el mundo, proporcionando cerca del 30 por ciento de la energía en todo el mundo, según la Asociación Mundial del Carbón. El carbón es también un componente clave en la producción de acero, mientras que el grafito, otra forma de carbono, es un lubricante industrial común.

El carbono 14 es un isótopo radioactivo del carbono utilizado por los arqueólogos para datar objetos y restos. El carbono 14 está presente de forma natural en la atmósfera. Las plantas lo toman en la respiración, en la que convierten los azúcares producidos durante la fotosíntesis en energía que utilizan para crecer y mantener otros procesos, según la Universidad Estatal de Colorado. Los animales incorporan carbono-14 en sus cuerpos comiendo plantas u otros animales que se alimentan de plantas. El carbono 14 tiene una vida media de 5,730 años, lo que significa que después de ese tiempo, la mitad del carbono 14 en una muestra se descompone, según la Universidad de Arizona.

Debido a que los organismos dejan de tomar carbono-14 después de la muerte, los científicos pueden usar la vida media del carbono-14 como una especie de reloj para medir cuánto tiempo ha pasado desde que el organismo murió. Este método trabaja con organismos que una vez estuvieron vivos, incluyendo objetos hechos de madera u otra materia vegetal.