¿Qué es el tetracloruro de carbono?

El tetracloruro de carbono es un líquido transparente que se evapora muy fácilmente. La mayor parte del tetracloruro de carbono que se escapa al medio ambiente se encuentra, por lo tanto, en forma de gas. El tetracloruro de carbono no se quema fácilmente.

El tetracloruro de carbono tiene un olor dulce, y la mayoría de las personas pueden comenzar a olerlo en el aire cuando la concentración alcanza 10 partes de tetracloruro de carbono por millón de partes de aire (ppm). No se sabe si la gente puede saborearlo o, si puede, a qué nivel. El tetracloruro de carbono es un producto químico manufacturado y no se encuentra de forma natural en el medio ambiente.Qué es el tetracloruro de carbono

El tetracloruro de carbono se ha producido en grandes cantidades para fabricar fluidos de refrigeración y propulsores para latas de aerosol. Dado que se ha descubierto que muchos refrigerantes y propulsores de aerosol afectan a la capa de ozono de la Tierra, la producción de estos productos químicos se está eliminando gradualmente. Por consiguiente, la fabricación y el uso de tetracloruro de carbono ha disminuido mucho.

En el pasado, el tetracloruro de carbono se utilizaba ampliamente como líquido limpiador (en la industria y en los establecimientos de limpieza en seco como agente desengrasante, y en los hogares como quitamanchas para ropa, muebles y alfombras). El tetracloruro de carbono también se usaba en extintores de incendios y como fumigante para matar insectos en el grano. La mayoría de estos usos se interrumpieron a mediados de la década de 1960. Hasta hace poco, el tetracloruro de carbono se utilizaba como pesticida, pero se detuvo en 1986.

¿Qué sucede con el tetracloruro de carbono cuando entra en el medio ambiente?

Debido a que el tetracloruro de carbono se evapora fácilmente, la mayor parte del compuesto liberado al medio ambiente durante su producción y uso llega al aire, donde se encuentra principalmente como gas. Puede permanecer en el aire durante varios años antes de que se descomponga en otros productos químicos.

Pequeñas cantidades de tetracloruro de carbono se encuentran en las aguas superficiales. Debido a que se evapora fácilmente, gran parte de ella se moverá de las aguas superficiales al aire en unos pocos días o semanas. Sin embargo, puede quedar atrapado en las aguas subterráneas durante períodos más largos. No se espera que el tetracloruro de carbono se adhiera a las partículas del suelo.

Si se derrama en el suelo, gran parte de ella se evapora al aire. Parte de ella también puede ir al agua subterránea, donde puede permanecer durante meses antes de que se descomponga en otros productos químicos. No se espera que se acumule en los peces. No sabemos si se acumula en las plantas.

tetracloruro de carbono

¿Cómo puedo estar expuesto al tetracloruro de carbono?

Los niveles muy bajos de tetracloruro de carbono se encuentran en el aire, el agua y el suelo debido a las liberaciones pasadas y presentes. Las concentraciones en el aire de 0,1 partes de tetracloruro de carbono por mil millones de partes de aire (ppb) son comunes en todo el mundo, con niveles algo más altos a menudo encontrados (0,2-0,6 ppb) en las ciudades.

El tetracloruro de carbono también se encuentra en algunos suministros de agua potable, generalmente en concentraciones inferiores a 0,5 ppb. Es probable que la exposición a niveles de tetracloruro de carbono superiores a estos niveles típicos de «fondo» sólo ocurra en lugares industriales específicos donde todavía se utiliza el tetracloruro de carbono o cerca de sitios de desechos químicos donde las emisiones a la atmósfera, al agua o al suelo no están adecuadamente controladas.

La exposición en tales sitios podría ocurrir al respirar el tetracloruro de carbono presente en el aire, al beber agua contaminada con tetracloruro de carbono o al contaminar el suelo con tetracloruro de carbono en la piel. Los niños pequeños también pueden estar expuestos si comen tierra que contiene tetracloruro de carbono. Se ha encontrado tetracloruro de carbono en el agua o el suelo en aproximadamente el 26% de los sitios de desechos investigados bajo el Superfondo, en concentraciones que van de menos de 50 a más de 1.000 ppb.Cómo puede afectar mi salud el tetracloruro de carbono

¿Cómo puede afectar mi salud el tetracloruro de carbono?

Los científicos utilizan muchas pruebas para proteger al público de los efectos nocivos de los productos químicos tóxicos y para encontrar maneras de tratar a las personas que han sufrido daños.

Una manera de saber si una sustancia química dañará a las personas es determinar cómo el cuerpo absorbe, utiliza y libera la sustancia química. En el caso de algunos productos químicos, puede ser necesario realizar ensayos con animales. Las pruebas con animales también pueden ayudar a identificar los efectos sobre la salud, como el cáncer o los defectos de nacimiento.

Sin los animales de laboratorio, los científicos perderían un método básico para obtener la información necesaria para tomar decisiones inteligentes que protejan la salud pública. Los científicos tienen la responsabilidad de tratar a los animales de investigación con cuidado y compasión. Los científicos deben cumplir con estrictas pautas de cuidado animal porque las leyes actuales protegen el bienestar de los animales de investigación.

La mayor parte de la información sobre los efectos del tetracloruro de carbono en la salud de los seres humanos proviene de casos en los que las personas han estado expuestas a niveles relativamente altos de tetracloruro de carbono, ya sea una sola vez o durante un período corto, por ejemplo, por envenenamiento accidental o por trabajar con el producto químico en un espacio confinado sin ventilación. No se han realizado experimentos sobre los efectos de la exposición a largo plazo de los seres humanos a niveles bajos de tetracloruro de carbono, por lo que se desconocen los efectos sobre la salud humana de tales exposiciones.

El hígado es especialmente sensible al tetracloruro de carbono ya que contiene una gran cantidad de enzimas que cambian la forma del químico. Algunos de los productos de descomposición pueden atacar las proteínas celulares, interfiriendo con las funciones de las células hepáticas. Los productos que atacan las membranas celulares pueden provocar la muerte de las células.

En los casos leves, el hígado se inflama y se vuelve sensible, y la grasa se acumula dentro del órgano. En casos graves, las células hepáticas pueden dañarse o destruirse, lo que lleva a una disminución de la función hepática. Estos efectos suelen ser reversibles si la exposición no es demasiado alta o demasiado larga.molecula de tetracloruro de carbono

El riñón también es sensible al tetracloruro de carbono. Se puede formar menos orina, lo que lleva a una acumulación de agua en el cuerpo (especialmente en los pulmones) y a la acumulación de productos de desecho en la sangre. La insuficiencia renal a menudo fue la causa principal de muerte en personas que murieron después de una exposición muy alta al tetracloruro de carbono. La exposición respiratoria a largo plazo al tetracloruro de carbono empeoró la enfermedad renal relacionada con la edad en ratas.

Afortunadamente, si las lesiones en el hígado y el riñón no son demasiado graves, estos efectos finalmente desaparecen después de la exposición. Esto se debe a que ambos órganos pueden reparar las células dañadas y reemplazar las células muertas. Por lo general, la función vuelve a la normalidad a los pocos días o semanas de haber cesado la exposición.

Después de la exposición a altos niveles de tetracloruro de carbono, el sistema nervioso, incluyendo el cerebro, se ve afectado. Dicha exposición puede ser fatal. Los efectos inmediatos suelen ser signos de intoxicación, incluyendo dolor de cabeza, mareos y somnolencia, acompañados quizás de náuseas y vómitos. Estos efectos generalmente desaparecen dentro de 1-2 días después de que la exposición cesa. En casos severos, se puede presentar estupor o incluso coma, y se puede presentar daño permanente a las células nerviosas.

El tetracloruro de carbono también causa efectos en otros tejidos del cuerpo, pero estos no son generalmente tan comunes o importantes como los efectos en el hígado, los riñones y el cerebro.

No ha habido estudios de los efectos del tetracloruro de carbono en la reproducción en humanos, pero estudios en ratas mostraron que la inhalación a largo plazo puede causar disminución de la fertilidad.

Muchos casos reportados de toxicidad por tetracloruro de carbono están asociados con el consumo de alcohol. El consumo frecuente de bebidas alcohólicas aumenta el peligro de daño a los órganos por la exposición al tetracloruro de carbono. Este mayor efecto se ha demostrado en situaciones en las que un grupo de trabajadores estaban expuestos al tetracloruro de carbono en el aire, pero sólo los que eran grandes consumidores de alcohol se enfermaron.